Finding frames: new ways to engage the U.K. public in global poverty

Andrew Darnton with Martin Kirk.
January 2011

Finding Frames is a report on the ways in which UK citizens are committed to issues related to global poverty and how NGDOs and other actors could delve deeper into and expand upon this commitment. The author is Andrew Darnton (a researcher who had conducted work on citizens” perceptions on poverty), in close collaboration with Martin Kirk (Oxfam UK) and a support team made up of people from other NGDOs and universities in the UK.

The report (chapter 1) begins by performing a thorough analysis of the data available on UK citizens” commitment levels (including sensitivity, understanding and engagement) with global poverty, showing that these are static or falling when looking into the trends concerning these attitudes in British society, despite the efforts of many awareness campaigns conducted by various NGDOs.

The report provides a further analysis going on to describe British citizens” “engagement model” with global poverty, which is characterised by a poor understanding of the political causes that generate global North-South inequalities (i.e., believing that the causes of poverty are primarily internal to poor countries). It also casts the UK public in the role of “dominant givers” and Southern publics in the role of “grateful receivers”. Based on this model, all British citizens can do is give money to or support (by collecting signatures) NGDOs, who act as mere conduits in a predominantly transactional model of cooperation that thoroughly fails to have an effect on the root causes of inequality. In this regard, the report takes the issue a step further to analyse how, to some extent, the very NGOs have been the ones to have fuelled and strengthened the “little engagement” model, incorporating business practices and prioritising fundraising and campaigning, which indirectly have raised the dilemma of “cheap participation” (many people doing/giving very little -very low fees, ad hoc support- putting in very little effort -signing with just one click, etc.).

The report seeks to provide elements for analysis to understand how we reached this point. Hence, it begins by harnessing the full theoretical and empirical background of the value theory (chapter 2), which helps to understand how different values are interrelated; above all, however, it helps to identify how those values that would favour a strong commitment to global poverty (intrinsic values such as a sense of equality, social justice, or unity with nature) are opposed to the kind of values that are strengthened by the commercial and transactional models most frequently used by NGOs in awareness campaigns and fundraising. Thus, unknowingly, many NGOs have, through their model of cheap participation, promoted a value system opposed to the ideal/need to deeply and truly engage citizens with global causes.

In the third chapter, the report delves deeper into the analysis based on the values theory, incorporating the Frames Approach as a crucible to understand how campaigns and the very actions conducted by NGOs convey messages that somehow “set”, at subconscious level, the way people understand and relate to global poverty. Building on the work of George Lakoff, the Frames Approach is much more than just an analytical tool, since it helps to visualise or imagine alternative routes, necessary changes and risks to be considered if NGOs really want to take on the challenge of “re-engaging” society in the fight against global poverty. This more propositional part was not created on the basis of theory or intuition, but rather it was drawn from a collective analysis of the (surface and deep) Frames present in the work and in the practices of many NGOs, in addition to building, based on this analysis, possible alternatives to refocus the discourse and the ways in which NGOs relate to citizens and empower them to become engaged with the causes they promote (chapter 4).

In chapter 5, some of the implications for the NGO sector are discussed concerning the challenge of calling oneself into question from the point of view of the value theory and the frames approach; striving to change the concept of “aid” or “charity” often associated with NGOs; reaching a balance between raising funds for immediate needs and longer term donor relationship and management strategies (to reduce drop-out rates); generating campaigning models capable of providing more opportunities for engagement and dialogue that go beyond “easy participation”; strengthening networking both among NGOs and active citizens; as well as giving real opportunities for participation to citizens that are engaged, etc.

However, the report does not “prescribe” solutions, since both the values theory and the frames approach have to be contextualised within the appropriate time and place to ensure the socio-cultural relevance of the analysis of the problem and the search for alternatives of change. And this is precisely the reason why the report may represent a significant contribution beyond the borders of the United Kingdom, because it offers a theoretical and methodological structure (and even offers political foresight) that can be replicated in other social and cultural contexts. In fact, chapter 6 ends by defining a series of possible steps or routes to go further and deeper, experimentally, into the analysis of the state of civic engagement and the establishment of new hypotheses of transformation.

The report can be downloaded for free from

CONTENTS 1. The state of public engagement in global poverty 2. The role of values in public engagement
3. A frames approach to public engagement 4. Towards positive frames for development 5. Implications for practice
6. Next steps Annex A: Surface frames for the UK development sector 1 Annex B: Selected references

Rodrigo Barahona Celada coordinates the Thematic Development Program in the area of Global Citizenship Education (Intermón Oxfam). He is a consultant on subjects relating to assessing DE projects and to strategic development for development cooperation projects. One of the areas of greatest interest and work in the past few years has been Global Citizenship, both from a theoretical perspective (social transformation, empowerment, participation, etc.) and from a more strategic view (formal education, awareness raising campaigns, influencing public policy, devising action plans based on the Logic Models, framework approaches, etc.). He is a regular lecturer for postgraduate programs, sharing some of the issues he researches.

Contact: Roger de Luria, 15. 08010. Barcelona, (España). E-mail:

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Finding frames: new ways to engage the U.K. public in global poverty

Andrew Darnton con Martin Kirk.
Enero 2011

Finding Frames es un informe sobre las formas en que los ciudadanos del Reino Unido se comprometen con temas relacionados a la pobreza global, y como las ONGDs y otros actores podrían profundizar y ampliar dicho compromiso. El autor es Andrew Darnton (investigador que había realizado trabajos sobre la percepción de la ciudadanía en torno a la pobreza), en cercana colaboración con Martin Kirk (Oxfam UK) y un equipo de apoyo formado por personas de otras ONGDs y universidades del Reino Unido.

El informe (capítulo 1) comienza realizando un análisis exhaustivo de los datos disponibles sobre el compromiso (sensibilidad, entendimiento, implicación) de la ciudadanía del Reino Unido con la pobreza global, y demostrando que existe una disminución o estancamiento significativo en la evolución de de estas actitudes en la sociedad Inglesa, pese a los esfuerzos realizados por múltiples campañas de sensibilización llevadas a cabo por distintas ONGDs.

El informe profundiza su análisis en describir el “modelo de compromiso” que la ciudadanía inglesa tiene con la pobreza global, y que se caracterizaría por un escaso entendimiento de las causas políticas globales que generan las desigualdades Norte-Sur (es decir, creen que los problemas de los países pobres son eminentemente internos), y la concepción de la ciudadanía del Reino Unido como “dominadores benéficos” verus las poblaciones del sur como meros “receptores agradecidos”. Desde este modelo, todo lo que la ciudadanía inglesa puede hacer es dar dinero o apoyo (firmas) a las ONGDs, quienes funcionan como meros intermediarios en un modelo de cooperación eminentemente transaccional e incapaz de afectar las causas que generan las desigualdades. En este sentido, el informe da una vuelta de tuerca más para analizar cómo hasta cierto punto, han sido las mismas ONGs quienes han alimentado o fortalecido dicho modelo de baja implicación, al incorporar y priorizar prácticas comerciales de captación de fondos y campañas, que indirectamente han planteado el dilema de la “participación barata” (mucha gente haciendo/dando muy poco –cuotas muy bajas, apoyos puntuales- con muy poco esfuerzo –firmas con un click, etc.).

El informe intenta aportar elementos de análisis para entender cómo se ha llegado a este punto. Para ello, comienza aprovecha todo el bagaje teórico y empírico de la teoría de Valores (capítulo 2), que ayuda a entender la forma en que distintos valores se interrelacionan; pero sobretodo, identifica cómo aquellos valores que favorecerían el compromiso fuerte con la pobreza global (Valores universalistas como la equidad, justicia social, unidad con la naturaleza), se encuentran contrapuestos al tipo de valores que se fortalecen con los modelos transaccionales y comerciales más utilizados por las ONGs en sus campañas de sensibilización o recaudación de fondos. Así, sin saberlo, muchas ONGs a través de su modelo de participación barata, han promovido un sistema de valores opuesto al ideal/necesario para implicar verdadera y profundamente a la ciudadanía con las causas globales.

En el tercer capítulo, el informe profundiza el análisis iniciado con la teoría de valores, incorporando el Enfoque de Marcos como un crisol para comprender de qué forma las campañas y la acción misma que desarrollan las ONGs, transmiten unos mensajes que “configuran” de forma bastante inconsciente, la manera en que las personas entienden y se vinculan con la pobreza global. Al basarse en los trabajos de George Lakoff, el enfoque de Marcos es mucho más que una herramienta analítica, pues ayuda a visualizar o imaginar rutas alternativas, cambios necesarios, riesgos a tener en cuenta si es que las ONGs verdaderamente quieren asumir el reto de “re-comprometer” a la sociedad en la lucha contra la pobreza global. Esta parte más propositiva no fue hecha desde la teoría o desde la intuición, sino que fue elaborada desde un análisis colectivo de los Marcos (superficiales y profundos) presentes en el trabajo y en las prácticas de muchas ONGs, y construyendo desde dicho análisis las alternativas posibles para reenfocar el discurso y las formas en que las ONGs se relacionan con la ciudadanía y le empoderan para implicarse en las causas que promueven (capítulo 4).

En el capítulo 5, se comentan algunas implicaciones que tendría para el sector de las ONGs, asumir el reto de auto-interpelarse desde la teoría de valores y desde el enfoque de marcos; esforzarse en cambiar la concepción de “ayuda” o “caridad” muchas veces asociadas a las ONGs; equilibrar la balanza entre la captación de fondos para necesidades inmediatas con las estrategias de más largo plazo de relación y gestión con donantes (para reducir las bajas); generar modelos de campaña capaces de ofrecer más posibilidades de implicación y diálogo que trasciendan la “participación fácil”; fortalecer el trabajo en red tanto entre ONGs como entre la ciudadanía activa; ceder espacios de participación real a los ciudadanos que se implican, etc.

Sin embargo, el informe no “prescribe” soluciones, ya que tanto la teoría de valores como el enfoque de marcos han de contextualizarse en cada momento y lugar, para asegurar la pertinencia socio-cultural del análisis de la problemática y la búsqueda de alternativas de cambio. Y esta es precisamente la razón por la que el informe puede representar un aporte significativo más allá de las fronteras del Reino Unido; porque ofrece una estructura teórica y metodológica (e incluso ofrece clarividencia política) capaz de replicarse en otros contextos sociales y culturales. El capítulo 6 de hecho termina definiendo una serie de pasos o itinerarios posibles para seguir profundizando de forma experimental, en el análisis del estado del compromiso ciudadano, y en el establecimiento http://BABBLEPOKER.NET/ de nuevas hipótesis de transformación.

El informe se puede descargar gratuitamente de

ÍNDICE 1. The state of public engagement in global poverty 2. The role of values in public engagement 3. A frames approach to public engagement 4. Towards positive frames for development 5. Implications for practice 6. Next steps
Annex A: Surface frames for the UK development sector 1 Annex B: Selected references

Rodrigo Barahona Celada coordina el Programa de Desarrollo Temático del Área de Educación para la Ciudadanía Global (Intermón Oxfam). Es consultor en temas de evaluación de proyectos de EpD y de desarrollo estratégico de proyectos de cooperación al desarrollo. Una de las áreas de mayor interés y trabajo en los últimos años es la Ciudadanía Global, tanto desde una perspectiva teórica (Transformación social, empoderamiento, participación, etc.) como desde una visión más estratégica (educación formal, Campañas de sensibilización, Incidencia en políticas públicas, elaboración de planes de acción desde los Modelos Lógicos, enfoque de marcos, etc.). Es conferenciante habitual en programas de postgrado, compartiendo algunos de los temas que investiga.

Contacto: C. Roger de Luria, 15. 08010. Barcelona, (España). E-mail:

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